美国国家航空航天局(NASA)与欧洲太空总署(European Space Agency)盖亚使命(Gaia)所一起进行的研讨中,科学家核算出银河系的质量约为太阳质量的1.5兆(万亿)倍。在这个巨大的质量中,银河系中大约2,000亿颗恒星与银河系中心的超级黑洞(质量为太阳的400万倍)只占了很小的份额,其它大部分都是暗物质这种看不见的神秘物质所组成的。

科学家以往用多种办法预算,银河系的质量是太阳质量的5,000亿到3兆倍,而这次的核算值挨近这个规模的中心。虽然人们看不到充满在世界中的暗物质,但可以藉由它们对球状星团等看得见的天体的重力影响来量测其质量。一个星系的质量越大,其球状星团在重力招引下移动得越快。

科学家从前现已知道球状星团的径向速度(指朝向视野方向的速度),只需再量测其侧向运动,并算出总速度,就可以核算出星系的质量。在本次研讨中,科学家以盖亚太空望远镜量测34个球状星团,并以NASA的哈伯太空望远镜(Hubble Space Telescope)量测12个球状星团,终究算出银河系的质量是太阳的1.5兆倍。

就银河系的亮度而言,这样的质量算是适当正常。在世界中,最轻的星系质量约为太阳的10亿倍,最重的可达30兆倍。科学家表明,球状星团是银河系最早的“住户”,它们含有最陈旧的恒星,其诞生时刻可追溯至世界大爆炸几亿年后。在太阳系地点的银河系旋臂没有构成时,这些球状星团就现已存在了。

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