军机处设立于1729年。

当时,正值平定蒙古准葛尔部叛乱期间,雍正皇帝为了更加迅速地处理军政大事,同时处于保密的需要,在隆宗门处设置军机处。为什么会把军机处设置在隆宗门处呢?这是因为,雍正皇帝即位后,将寝宫移到养心殿,并在养心殿办公。隆宗门与养心殿很近,能够随时将大臣们的秘密奏折送给皇帝,或者将皇帝的廷寄上谕及时传递出去。

在军机处上班的满汉大臣,叫军机大臣。军机大臣的职责是:“掌书谕旨,综军国之要,以赞上治机务。”即秉承皇帝的旨意,办理军政要事,承担着皇帝秘书的职责。

军机处与内阁有何不一样?这可以从他们办事的流程看出端倪。

内阁和军机处的办事流程分别是:“诸臣陈奏,常事用疏,自通政司上,下内阁拟旨;要事用折,自奏事处上,下军机处拟旨,亲御朱笔批发。”这就是说,大臣汇报的寻常事务,经过通政司传到内阁拟旨;紧急重大事宜,则经过奏事处传到军机处,由皇帝朱批。这个办事流程由名臣张廷玉制定,沿用了100多年,直到军机处被“责任内阁”代替。

显而易见,内阁负责办理寻常事务,军机处负责办理紧急重大事宜。两者位置孰轻孰重,一看可知。有了军机处的存在,曾经在明朝时期显赫一时、位高权重的内阁,成了一个可有可无的摆设。如今,内阁大学士们,只剩下尊贵的名声和品级还可以炫耀一下——内阁大学士的品级至少也是从一品,而军机大臣往往由王公大臣兼任,本身没有任何品级和俸禄。

在军机处里有哪些成员呢?

一是军机大臣,正式名称为“军机处大臣上行走”。由皇帝信任的王公大臣担任领班军机大臣。刚刚进入军机处的军机大臣,一般称为“军机大臣上学习行走”,“学习”两个字,表示该军机大臣资历尚欠,还有待学习锻炼。

二是军机章京,是军机大臣的属员。他们与军机大臣一样,也没有正式官阶和俸禄。清朝末期,光绪皇帝发动“戊戌变法”,将谭嗣同、林旭、刘光弟、杨锐4人授予四品卿衔军机章京,便是让他们参与军政要事。毕竟,一下子将他们提拔为军机大臣也太惊世骇俗了。

正因为军机处负责办理军政大事,所以也成为紫禁城里的一块禁地。从雍正时期就立下严厉的规定“王公以下擅入军机处者立斩”。哪怕贵为王公大臣,在没有奉旨的情况下擅自闯入军机处,分分钟人头落地。

这里还有一则有趣的故事。

我们知道,清朝晚清有一个朝廷重臣,叫张之洞。张之洞长期任职总督、巡抚级别的封疆大吏,权倾一时。不过,张之洞一直有一块心病,就是想到入值军机处,当一名军机大臣。1906年,年近70的张之洞,终于被召唤进京,任职军机大臣。

当时,张之洞来到军机处。军机大臣张百熙在军机处值房里跟他打招呼,请他进来。张之洞却好像没有听到。后来,张百熙问他为何不进去时,张之洞解释说,他还没有收到入值军机处的正式任命,不敢进去。

张百熙这才恍然大悟。

那时候,清朝已经进入覆灭的前夜,各种制度混乱不堪,被人视若罔闻。但张之洞在进入军机处之前还是很谨慎,这也说明,当年军机处的规矩何等严厉。

【参考资料:《清史稿·张廷玉传》《军机一入深如海:乾隆时期的军机大臣》等】